Qu'est-ce qu'un météoroïde?

Un météoroïde est un objet solide voyageant dans l'espace interplanétaire, d'une taille comprise entre 30 micromètres et 1 mètre (définition de l'UAI). Les météoroïdes voyagent autour du Soleil sur de nombreuses orbites différentes à des vitesses allant de ~11 à ~72 km/s. Parfois, leurs orbites croisent celles de la Terre et ils peuvent alors se consumer dans notre atmosphère. La plupart des météoroïdes sont de très petites particules de poussière.

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Qu’est-ce qu’un météore?

Un météore (ou "étoile filante") est le résultat visible d'un météoroïde traversant l'atmosphère terrestre. Cela se produit généralement entre ~120 et ~80 km d'altitude.

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Qu'est-ce qu'une météorite?

Une météorite est un morceau de débris solide qui a survécu au voyage du météoroïde à travers l'atmosphère terrestre et qui tombe au sol. Il est considérablement plus petit que la météorite originale. Seuls les grands météoroïdes peuvent donner naissance à des météorites, c'est pourquoi les météorites sont relativement rares.

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Un essaim de météores

La plupart des météores peuvent se produire à tout moment et peuvent provenir de n'importe quelle direction. Ils font partie de ce que nous appelons les météorites sporadiques. Leur origine est principalement liée aux astéroïdes (débris rocheux en orbite autour du Soleil). La majorité des météores qui entrent dans l'atmosphère terrestre sont de cette nature. Cependant, il existe une deuxième population de météores associée à la poussière qu'une comète laisse derrière elle sur son orbite.

Lorsqu'une comète s'approche du Soleil, elle se réchauffe et laisse derrière des grains de poussière sur son orbite. Si la Terre traverse l'orbite de cette comète, elle rencontre ce nuage de particules de poussière chaque année à peu près à la même période, ce qui entraîne un essaim de météores sur Terre.

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Le fait que tous les météores d'un essaim de météores semblent provenir du même point dans le ciel est dû à un effet de perspective. Ce point est appelé le radiant et chaque essaim de météores porte le nom de la constellation dans laquelle se trouve le radiant. Le radiant des Perséides est situé dans la constellation de Persée.

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Crédit de l’image et droit d’auteur: Darryl Van Gaal

Traînée d’ionisation

Lorsqu'un météoroïde pénètre dans l'atmosphère terrestre, une traînée d'ionisation (composée d'ions et d'électrons) se crée le long du trajet qu'il emprunte. En première et bonne approximation, cette trajectoire est plus ou moins une ligne droite.

Diffusion des ondes radio vers l'avant (“forward scattering”)

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Cette traînée d'ionisation (flèche jaune sur l'image ci-dessus) est capable de réfléchir pendant un court moment les ondes radio (ligne rouge) qui ont été émises par un émetteur au sol. Si un récepteur est réglé sur la même fréquence que l'émetteur, il peut recevoir un signal qui dure d'une fraction de seconde à plusieurs secondes: ce signal est appelé un écho de météores.

La diffusion vers l'avant (« forward scattering ») signifie que le récepteur ne se trouve pas au même endroit que l'émetteur. La durée d'un écho d’un météore dépend en gros de la taille du météoroïde: plus la météore est grande, plus le signal réfléchi dure longtemps. La plupart des échos de météores ne durent qu'une fraction de seconde.

L'analyse du signal peut donner beaucoup d'informations sur le météoroïde, comme sa masse, sa vitesse et sa trajectoire.